Column August 07, 2017

Google Glass, tablets and other comebacks

Frederik De Bosschere

Lead Strategist

This Dutch column appeared on deredactie.be on July 24th.

Enkele dagen geleden kwam het nieuws dat de Glass, de geflopte oogcomputer van Google, aan een tweede leven is begonnen. Hier zijn nog acht technologieën die dood en begraven waren. Tot ze plots helemaal terugkwamen. Nu is een wereld zonder hen ondenkbaar.

In 2012 kwam Google op de proppen met Project Glass, een bril die allerlei informatie in jouw ooghoek bracht. Het bleek een idee dat er vooral goed uitzag op papier. Het ding was even modieus als een handdoekenset van Nicky Vankets.

Maar het was een flagrante inbreuk op de privacy. Op enkele believers ("Glassholes") na, was het vooral een probeersel, en werd Google voor de verandering eens uitgelachen. Die problemen heeft Google nu opgelost. Het is te zeggen: de problemen zijn niet langer relevant.

Als je een monteur bent bij Boeing of Volkswagen zijn mode en privacy ondergeschikt aan productiviteit. De visie van Google klopte dus wél. Het was gewoon uitkijken naar waar die het best tot zijn recht kwam: als hulpmiddel bij het werken.

Omdat ik er niet nóg meer flauwe woordspelingen over "zien" kan uitpersen: hier is een lijstje van memorabele comebacks van technologieën waarvoor het er lang niet goed uitzag.

Tablets

Wellicht het bekendste voorbeeld is de tablet. Toen Apple in 2010 de iPad aankondigde, waren tablets vooral een heel groot non-item. Nu ligt er op elke salontafel wel eentje. Nochtans hadden vele merken zoals Compaq, Microsoft of Apple zelf de bal goed misgeslagen.

De denkfout? De tablet werd verkocht als een toestel voor de professional. Bleek dat de tablet vooral een supertoegankelijke manier was voor digitale analfabeten om aan easy computing te doen. De volgende keer dat u 14 gemiste Skype-videocalls hebt van uw grootmoeder, bedank dan het iPad-team.

Smartphones

Het lijkt onwaarschijnlijk, maar ook de smartphone was eerst een geweldige flop. In jaren negentig al brachten bedrijven als Palm zogenaamde "personal digital assistants" (PDA's) op de markt. Ze bleken vooral een gefaalde gimmick voor ICT-leerkrachten op familiefeesten.

Je had pincet-vingers nodig om ze te bedienen, of je moest een nieuw soort handschrift-hiërogliefen aanleren. En aangezien mobiel internet nog niet echt bestond, kon je er eigenlijk ook weinig mee aanvangen.

Twintig jaar later zijn smartphones een miljardenbusiness. Je moet het maar eens vragen aan het team bij Palm: "Bredero is a bitch."

Spraaktechnologie

Het overkomt mij ook wel eens op feestjes: vroeg pieken. Sommige bedrijven zijn hun tijd gewoon te ver vooruit. Denk maar aan notoire Ieperse sloebers Lernout en Hauspie.

Spraaktechnologie is vandaag het strijdtoneel geworden waar alle giganten als Amazon of Google groot geld op inzetten.

Messengers & chat

Soms beseffen bedrijven niet wat voor een goud ze in handen hebben. U hebt wellicht nog altijd pavloviaanse reflexen bij de geluiden van MSN Messenger. Microsoft droeg de legendarische berichtendienst ten grave, maar 'opvolger' Skype kon het potentieel nooit helemaal inlossen.

Met Facebook Messenger en WhatsApp als nieuwe koningen, heeft Mark Zuckerberg de kroon gestolen van Bill Gates. Altijd geinig als miljardairs elkaar een toer lappen.

Binnen communicatie komt alles terug. Vroeger kwam u wel eens op een chatbox à la Chat2Be (als u een puber was) of een IRC-kanaal (als u een gamende puber was). Vandaag blijkt dat concept in bedrijfscontext een gouden wapen in de strijd tegen mailbox-explosies.

In Slack of HipChat communiceert u in groepsgesprekken met collega's uit uw team of binnen een bepaald project, of gewoon apart: "Volgens mij heeft de boekhouder nog eens gemogen, want hij zit al de hele ochtend te glimlachen."

Binnen chat maken nog wel wat oude bekenden hun rentree. De vele foto's die we dagelijks versturen zijn in feite MMS'en, die nooit helemaal zijn doorgebroken. Of videobellen.

Compleet onbruikbaar als zogezegde opvolger van de vaste telefoon. Essentieel om vanop afstand stijladvies in te winnen door uzelf even voor de spiegel te appen.

Virtual Reality

Soms is het gewoon wachten tot de technologie rijp is. Denk maar aan Virtual Reality. Al decennia een droom, maar het is dankzij goedkoper wordende smartphone-technologie dat die droom nu een realiteit wordt. Af en toe moet je gewoon op je bek durven gaan.

Zoek bijvoorbeeld eens de Virtual Boy op, de bekendste flop van Nintendo. Compleet onhandig en even entertainend als een zaalshow van Geert Hoste.

AI

Artificiële Intelligentie wordt wellicht een van de belangrijkste uitvindingen sinds het internet of elektriciteit. Al in de jaren vijftig kwamen onderzoekers in Dartmouth samen om AI boven het doopvont te houden.

Kwestie van te kaderen hoe ver dat zijn tijd vooruit was: in 1950 kocht de US Navy als eerste een zogenaamde computer. Het ding had een geheugen van minder dan 0,1 megabyte en was meer dan 12 meter breed.

Ha! Als u dacht dat ik eens een column ging schrijven zonder te dwepen met AI of VR, dan bent u er op de valreep aan voor de moeite. Alles komt terug.