Column July 05, 2017

Why most people underestimate digital innovation

Frederik De Bosschere

Lead Strategist

This Dutch column appeared on deredactie.be on June 27th.

Digitale nieuwigheden worden vaak onthaald op hoongelach. Daar zijn ook altijd goede redenen voor. Tot niemand zich nog kan voorstellen hoe het leven er precies uitzag zonder die vernieuwingen.

Neem dit nieuws als voorbeeld: "Instagram Stories heeft dagelijks 250 miljoen gebruikers". Niet slecht voor beelden die na 24 uur gewoon verdwijnen. Toen Facebook en Instagram het idee kopieerden van rivaal Snapchat, leek het vooral een poging om de jeugd terug te winnen.

Intussen worden veel meer Stories gedeeld dan gewone foto’s. En dat voor een format dat weggelegd leek voor selfie-geile tieners (en tout court geile mensen).

Het is een patroon. Elke keer opnieuw verkijkt de grote massa zich op de opmars van nieuwe platformen. Elke keer is dat om dezelfde redenen.


Start als een gimmick

Veelal start zo’n nieuwe app of website als een onnozel speeltje. Instagram zelf bijvoorbeeld, begon als niet veel dan wat kleurrijke fotofilters. Iets voor foodies en fashionistas. Intussen is Instagram (met bijna 1 miljard actieve gebruikers) het tweede meest populaire sociale netwerk ter wereld.

Denk daarom: wat als er boven op de speelse mogelijkheden ook volwaardige features bijkomen, zoals slimme nieuwsfeeds en nog slimmere advertentiemogelijkheden?

(Moet ook Zuckerberg gedacht hebben, toen hij het dertienkoppige bedrijfje voor $1 miljard kocht in 2012. Het had toen geen omzet. Wel tonnen retro-cool.)

Start als een niche

Het Grote Publiek doet graag lacherig over nieuwe sociale media.

“Mijn kinderen doen niet anders, maar ik ga nóóit willekeurige foto’s op Facebook smijten. Ik heb wel iets beters te doen.” - elke moeder, vijf jaar geleden (maar nu lustig over-sharend).

Het duurt even vooraleer een medium doorbreekt naar een breed publiek, maar wanneer dat gebeurt, is het effect gigantisch.

Wellicht een minder bekend voorbeeld is Twitch. Het is een platform waarop u kan kijken naar mensen die gamen. Lijkt iets voor wel heel luie mensen? eSports is een miljarden-business geworden. En mijn neefjes kijken geen 'gewone TV' meer, maar streamen elke avond hun Minecraft-avonturen naar honderden (bestaande én nieuwe) vrienden.

Denk daarom: wat als een medium plots ook doorbreekt bij een breder publiek? Wat als livestreaming bijvoorbeeld lifestreaming wordt?

(Amazon werd in 2014 eigenaar van Twitch. Het betaalde $970 miljoen voor het jonge platform.)

Start te duur

Alle begin is moeilijk. En vooral duur. Nieuwe dingen beginnen dan ook vaak als iets voor the rich & famous.

De eerste iPhone werd door concurrenten als Nokia, Blackberry of Microsoft weggelachen als "the most expensive phone in the world” (en, zonder toetsenbord, "not a very good email machine”).

Uber startte als service om limousines te bestellen. Nogal een Rijke-Mensen-Probleem. Tot het de prijs onder die van een gewone taxi kreeg, en de hele vervoersindustrie op z’n kop zette.

Of Amazon Prime, een abonnement dat uw verzendkosten bij Amazon-webwinkels laat wegvallen. Begon als iets voor webshop-junkies, maar nu kan u ermee ook boeken en films/series bekijken.

En uw boodschappen aan huis laten leveren. Nu Amazon eigenaar is geworden van supermarktketen Whole Foods, wordt Prime plots het Amerikaanse equivalent van Bol-Netflix-Delhaize-in-1, en heel aantrekkelijk.

Denk daarom: wat als het plots een pak goedkoper wordt, en niet enkel voor een elite.

(Tesla gebruikte de winst van hun eerste, dure sportwagen om de productie van een toegankelijker model mogelijk te maken, en zo de revolutie in elektrische auto's te ontketenen.)

Start met kippen of eieren.

Wellicht de grootste drempel voor een nieuw platform (als Facebook of eBay), is het bereiken van een kritische massa (bij gebruikers én aanbieders). Zo'n netwerkeffect bereiken is niet makkelijk, maar eens dat gebeurt, ontstaat een haast onmogelijk te stoppen sneeuwbal. (of ... monopolievorming bij Facebook.)

Dit is waarom nieuwe entertainment-vormen zoals Virtual Reality vaak traag starten. Zonder publiek valt er weinig te verdienen. En zonder show blijft het publiek gewoon thuis. Maar eens die wisselwerking op gang komt, kan het heel snel gaan.

Denk daarom: op een planeet van 7 miljard mensen zullen gelijkgestemden elkaar altijd vinden. Het internet was in het begin ook nogal leeg.

(Intussen zal het u niet verbazen dat Facebook jaren geleden al een van de grootste VR-makers en -platformen kocht.)

Bezint voor u niet begint

Uw smalende reacties op nieuwigheden zijn dus perfect gerechtvaardigd. En vrij onschuldig. Het ergste wat u als individu kan overkomen, is uw kans missen op een originele nickname (Freddy1986_329), of niet kunnen meepraten aan de koffiemachine.

Bent u echter actief in een distributie-sector (van goederen, media, mobiliteit, …), dan zou ik wél opletten met dat soort defensieve reflexen. Of een ander gaat plots met de kaas van tussen uw brood lopen. Voor zover dat al niet gebeurd is.